Libros del mes del número 206

Cada mes seleccionamos las novedades editoriales más importantes que encontrarás en tu librería.

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Breve historia de la mitología japonesa

Texto: Jesús Villanueva, historiador

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Genios, demonios y fantasmas de Japón

En Japón, todos los niños conocen un cuento protagonizado por Momotaro, el «Gran niño melocotón». En la historia, una anciana recoge un melocotón arrastrado por el río y lo lleva a casa, donde ella y su marido ven cómo empieza a crecer hasta que se abre y de él sale un niño al que adoptan. Durante su infancia, el Gran niño melocotón permanecerá callado; sus primeras palabras, ya en su juventud, serán para anunciar su decisión de ir a la isla de los Demonios a luchar contra los oni, los demonios japoneses por antonomasia, con los que librará combates a la vez épicos y cómicos.

Los oni, ogros de cuerpo rojo, cara aplanada, boca de oreja a oreja, con pies y manos terminados en tres dedos con afiladas uñas, son tan sólo uno de los muchos seres fantásticos que pueblan el folclore japonés. Luis Antonio Carretero ofrece en esta Breve historia de la mitología japonesa un extenso catálogo de estos personajes fabulosos, enraizados en la mitología sintoísta y budista y recreados en multitud de cuentos y tradiciones orales que conforman un patrimonio literario único. De hecho, el autor no se limita a describir a los yokai (deidades malévolas infiltradas en el mundo de los vivos) o los yurei (almas en pena de difuntos), sino que para cada uno de ellos añade uno o varios cuentos tan originales y sorprendentes como el de Momotaro.
De esta forma, el libro no es tan sólo un obra de consulta (con un glosario final especialmente útil), sino también una antología de la literatura tradicional japonesa que se lee con auténtico gozo.

Luis Antonio Carretero. Nowtilus, Madrid, 2020, 304 pp., 15,95 €

 

El mundo en vilo

Texto: Alfonso López, historiador

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Un mundo que muere y otro que nace

Suele decirse, sin exageración, que la primera guerra mundial marcó el fin de un mundo, la civilización burguesa del siglo XIX, y el inicio de la modernidad en la que aún nos hallamos. Este libro del historiador alemán Daniel Schönpflug ausculta ese cambio justo en el momento en que se hizo manifiesto, en los primeros compases de la nueva vida tras el fin del conflicto. Lo hace reuniendo una gran variedad de testimonios individuales –soldados, periodista, artistas, emperadores derrocados...–, de todas las nacionalidades (rusos, ingleses, alemanes, estadounidenses, vietnamitas), algunos famosos (Virgina Woolf, Gandhi...); otros, menos conocidos.

Juntos ilustran la extrema incertidumbre que se vivió en los meses críticos que siguieron al armisticio, en pleno desmoronamiento del viejo orden –el de los imperios del centro y el este de Europa– y cuando la oleada de la Revolución rusa de 1917 amenazaba con engullir a Alemania con la revolución espartaquista, pero también a un Reino Unido enfrentado al alzamiento independentista en Irlanda.

Sin apriorismos, trenzando hábilmente las voces de protagonistas grandes y pequeños con una técnica semejante a las novelas de Dos Passos, Schönpflug nos da un panorama equilibrado y de gran viveza de unos meses en los que «lo que era viejo y podrido ha terminado», como dijo un político alemán, y la historia del mundo tomó una nueva dirección.

Daniel Schönpflug. Turner, Madrid, 2020, 288 pp., 19,90 €

Diez Césares

Texto: Fernando Lillo

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Diez Césares

Conocido en España por La guerra de Espartaco (Edhasa) o La muerte de César (Ediciones Palabra), Barry Strauss es un historiador académico estadounidense que consigue exponer magistralmente episodios de la historia griega y romana a un público general. En su nuevo libro, Diez Césares, que ahora llega al público español, no defrauda en absoluto.

La obra da a conocer el Imperio romano desde su origen hasta su final de una forma amena a la vez que rigurosa. Para ello se centra en diez de sus gobernantes más representativos, poniendo de relieve sus logros y fracasos, al tiempo que vemos cómo se han ido transformando las formas de ejercer el poder en la antigua Roma a lo largo de los siglos.

Cada emperador tiene asociada una característica definitoria: Augusto, el fundador; Tiberio, el tirano; Nerón, el artista; Vespasiano, el plebeyo; Trajano, el mejor príncipe; Adriano, el griego; Marco Aurelio, el filósofo; Septimio Severo, el africano; Diocleciano, el gran disgregador, y Constantino, el cristiano.

Claroscuros

El autor es capaz de ir mostrando los claroscuros de sus respectivos gobiernos y las complejas cuestiones dinásticas y sucesorias que marcaron el desarrollo del Imperio. Así conocemos, por ejemplo, que el gobierno de un emperador con tan mala reputación como Nerón tuvo también su parte positiva cuando reconstruyó la ciudad tras el pavoroso incendio de 64 d.C., o que Marco Aurelio, un emperador apasionado por la filosofía, pasó la mayor parte de su reinado guerreando contra los bárbaros.

De igual modo, Strauss no se olvida de rellenar los huecos cronológicos entre emperadores distantes en el tiempo, de forma que el conjunto de su exposición queda perfectamente hilvanado para el lector. Las figuras de estos emperadores se han desvanecido en el tiempo, pero, según Strauss, «todavía podemos convocar su espectro, basándonos en textos literarios, en las inscripciones epigráficas, en las obras de arte, en los restos arqueológicos y en el estudio científico de toda clase de materiales, desde naves naufragadas a sistemas de alcantarillado. Los romanos siguen vivos». 

Barry Strauss. Edhasa, Barcelona, 2020, 672 pp., 33 €

Antica Madre

Texto: Carme Mayans, arqueóloga

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Roma en busca de las fuentes del Nilo

Valerio Massimo Manfredi, uno de los autores de ficción histórica más reconocidos a nivel mundial gracias a su famosa y aclamada trilogía sobre Alejandro Magno, regresa de nuevo con Antica Madre, una nueva novela histórica ambientada en la Roma de Nerón.

Estamos en el año 62. Nerón gobierna Roma con mano de hierro. Una expedición regresa a la Urbe tras capturar animales salvajes en África para nutrir los Juegos, trayendo entre sus capturas una extraña y fascinante criatura: Varea, una joven con cuerpo de diosa de ébano y ojos verdes que tiene fascinado a uno de los dos centuriones que comandan el grupo, Furio Voreno. En Roma, Varea se convierte en gladiadora pero salvará la vida gracias a la intervención de Séneca y de Voreno, que convencen a Nerón de la importancia de llevarla como guía en una nueva expedición que partirá en busca de las fuentes del Nilo.

Aquí comienza una auténtica aventura que los llevará desde Alejandría, pasando por Meroe, hasta lo más profundo de África. El hilo conductor es la historia de amor que surge entre Varea y Voreno, un amor imposible puesto que la joven tiene trazado desde su cuna un destino que la aleja irremediablemente del centurión romano.

Aventuras, descripción de exóticos paisajes, pero también espionaje, conjuras y el fatídico incendio de Roma llevan al lector hasta un sorprendente final.

Valerio Massimo Manfredi. Grijalbo, Barcelona, 2020, 256 pp., 20,90 €

Vikingos

Texto: Redacción

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Vikingos

El creciente interés por la historia de los vikingos arroja un nuevo título, debido en este caso a una joven investigadora española. Aunque una primera parte está dedicada a cuestiones generales (el guerrero, los mitos, la navegación…), el grueso de la obra se centra en la expansión escandinava durante la llamada «era vikinga» (siglos VIII-XI). Mediante una exposición muy clara y bien documentada, María de la Paloma Chacón muestra los diferentes ciclos de invasiones y conquistas vikingas en Gran Bretaña, Francia, la España cristiana, al-Andalus, Rusia, Bizancio, Islandia y América. Particular interés tienen los capítulos dedicados a España, con cuatro oleadas de invasiones que fueron desde el Cantábrico hasta Galicia y el norte de Portugal; la última a cargo del danés Ulf el Gallego, que hacia 1037 se instaló con su hueste en la ría de Arosa. Una síntesis amplia y sólida que revela el extraordinario radio de acción de los
guerreros del Norte.

María de la Paloma Chacón. Actas, Madrid, 2020, 395 pp., 34 €

Vikingos

Texto: Redacción

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Los vikingos, guerreros de contrastes

Arqueólogo y profesor de la Universidad de Upsala, el británico Neil Price ha abocado varios decenios de investigación sobre los vikingos en este libro que busca sacudir ideas preconcebidas. Price cree, por ejemplo, que una de las causas de la expansión vikinga fue la búsqueda de mujeres dado el déficit que sufrían a causa de la práctica del infanticidio femenino. También especula sobre una identidad queer vikinga, evidenciada, a su juicio, en hombres enterrados con vestido de mujer. Y si destaca la sofisticación cultural de los vikingos, desde la literatura a la cocina, no olvida sus métodos sanguinarios en la guerra o su gusto por el esclavismo.

Neil Price. Ático de los Libros, Barcelona, 2020, 621 pp., 34,50 €

El último duelo

Texto: Alfonso López, historiador

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El desafío del siglo

En 1386, en los terrenos de un monasterio de París, se libró un duelo entre dos caballeros que causaría sensación en toda Francia y que diversos cronistas relatarían ampliamente. Basándose en esas crónicas y en documentación de archivo, el historiador norteamericano Eric Jager ofrece en este libro, publicado originalmente en 2004, una narración de todo el episodio que se lee a la vez como una novela policíaca y un auténtico thriller.

Novela policíaca porque lo que se cuenta es, en primer lugar, un intrincado caso judicial. Una joven recién casada revela a su marido, caballero feudal curtido en mil batallas, que otro caballero rival, más joven y afortunado en su carrera, la violó un día en que se encontró sola en su castillo. Pese a la vergüenza que entrañaba para ella, la mujer instó a su marido a buscar justicia.

Del tribunal a la liza

La denuncia se lleva al tribunal del conde del lugar y luego al tribunal supremo de París, donde se examinan los testimonios sin que «nadie sepa en realidad qué sucedió de verdad en este asunto», como dice un abogado. El caso alcanza su máximo impacto cuando el caballero ofendido pide una forma extraordinaria de reparación: un duelo en forma de «juicio de Dios», o sea, un combate a muerte cuyo resultado se consideraría sentencia divina.

El thriller es el relato que Eric Jager hace del duelo, desde los preparativos, con la multitud que llena las gradas en presencia del rey y de la esposa vestida de luto (que se arriesgaba a perecer en la hoguera si su esposo moría), hasta el desarrollo del combate: primero las cargas a caballo con lanzas de más de tres metros de largo terminadas en afiladas cuchillas; luego, rotas las lanzas, el enfrentamiento con hachas, y por último, destripados los caballos, la lucha a pie con estoques hasta un desenlace digno de una película de gladiadores.

Con una gran maestría narrativa, el autor sabe dosificar el relato y mantener el suspense hasta el final, sin que para ello deba tomarse ninguna licencia respecto a la verdad histórica. Al contrario, el libro restituye con gran realismo lo que era la vida de los caballeros franceses de la Baja Edad Media, las ambiciones que los movían y los valores en que creían.

Eric Jager. Ático de los Libros, Barcelona, 2020, 305 pp., 21,90 €

Este artículo pertenece al número 206 de la revista Historia National Geographic.

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