Edad Media

Baños árabes en Mértola

Al sur de Portugal, en Mértola, en la región del Alentejo, se ha descubierto y excavado un "hammam" del siglo XIII

Hipocauso

Hipocauso

Imagen del completo hipocauso y el delicado suelo de la sala caliente de los baños árabes descubiertos en Mértola.

António Cunha

A finales de julio de 2023, Susana Gómez Martínez, investigadora de la Universidad de Évora, y el equipo del Campo Arqueológico de Mértola (CAM) se disponían a concluir su trabajo. Habían excavado durante semanas en una de las zonas arqueológicas más ricas de Portugal: el área de la iglesia Mayor, un edificio tan claramente islámico que el escudero Duarte d’Armas no pudo resistirse a escribir la leyenda «la iglesia que era mezquita» cuando la dibujó en el siglo XVI. 

 

Hallazgos anteriores

En la última década del siglo XX, el equipo del CAM había descubierto allí un baptisterio paleocristiano. En 2013 apareció un segundo baptisterio ricamente decorado y casi intacto, testimonio de la rápida penetración del cristianismo en el extremo más occidental del mundo conocido. Desde entonces, los arqueólogos han tratado de confirmar si los dos espacios, separados por menos de 30 metros, fueron usados a la vez y por quién. Más tarde, en 2017, en los cimientos de una casa vecina, se halló un depósito de estatuas romanas, signo de la grandeza monumental de Mértola en la Antigüedad clásica. Finalmente, en el verano de 2022 y también en el último día de la excavación, en la zona adyacente al cementerio cristiano, apareció un fantástico panel de mosaico, una labor primorosa que solo podría haber encargado un gran mecenas. 

 

El hammam

En este verano de 2023, los arqueólogos excavaban la zona entre el segundo baptisterio y la basílica en la que apareció el mosaico. El edificio que en su día albergó el baptisterio había sido desmantelado, pero por debajo de este nivel aparecía una estructura pavimentada con tejas y ladrillos, algo que no encajaba en un edificio sagrado de la Antigüedad tardía.

Tras desmontar algunos de aquellos elementos, Susana Gómez halló una estructura hueca y un espacio delimitado por pequeños pilares que servían de plataforma a la zona pavimentada, lo que significaba que esta era un hipocausto, un sistema de calefacción radiante. El equipo del CAM había descubierto los restos de un hammam, unos baños árabes en excelente estado de conservación; en concreto, una habitación caliente, datada en el siglo XIII

La arqueóloga cree que los baños no estuvieron en uso durante mucho tiempo, tal vez dos décadas: «Hay marcas de un desmantelamiento abrupto», puntualiza. Con el tiempo, el techo se derrumbó, de modo que el horno y el hipocausto quedaron a resguardo bajo los escombros, por lo que se libraron de la destrucción cuando los nuevos señores cristianos de Mértola desmantelaron los espacios sagrados islámicos. Entre ellos figuraban los baños, puesto que tenían ante todo una función religiosa, de purificación antes de la oración: el vapor provocaba la exudación de impurezas y, en consecuencia, la limpieza del cuerpo. 

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Objetos de cerámica y metal

Objetos de cerámica y metal

António Cunha

Durante la excavación de los baños árabes que se han localizado en Mértola, también aparecieron elementos cerámicos y metálicos (como los de la imagen). Entre ellos destacan una jarra para el agua, con la que el usuario del hammam podía generar vapor vertiendo más agua sobre el suelo caliente, y diferentes objetos metálicos de uso culinario. A todo ello hay que sumarle el descubrimiento de un horno casi completo.

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Recreación del hammam

Recreación del hammam

Luís Taklim

Recreación del hammam descubierto en Mértola, del siglo XIII, a partir de las estructuras excavadas durante el verano de 2023. A la derecha, la sala caliente, alimentada por un horno. La sala contigua se usaba para la preparación de alimentos aprovechando el calor.

Este artículo pertenece al número 242 de la revista Historia National Geographic.