Técnicas inéditas

Wasabi, la inesperada herramienta para limpiar y restaurar papiros egipcios

Una novedosa técnica utilizada por un equipo de investigadores egipcios ha permitido averiguar que la raíz de wasabi, usada principalmente en la gastronomía japonesa, puede ser una eficaz herramienta para la desinfección y posterior restauración de los antiguos papiros egipcios.

Detalle de un papiro funerario egipcio en el que aparece el difunto (derecha) realizando una ofrenda ante el dios del inframundo Osiris y la diosa Isis, situada tras él.

Detalle de un papiro funerario egipcio en el que aparece el difunto (derecha) realizando una ofrenda ante el dios del inframundo Osiris y la diosa Isis, situada tras él.

Detalle de un papiro funerario egipcio en el que aparece el difunto (derecha) realizando una ofrenda ante el dios del inframundo Osiris y la diosa Isis, situada tras él.

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Conocido en todo el mundo como un acompañamiento imprescindible del shushi, tal vez el plato más famoso de la gastronomía japonesa, el wasabi es un condimento que se extrae del rizoma de la planta del mismo nombre, un rábano que se conoce con el nombre científico de Eutrema japonicum o Cochlearia wasabi.

La fuerza de su intenso sabor reside principalmente en los vapores que transmite a través de las fosas nasales y que producen una sensación de quemazón que se disipa al poco rato. 

Ha sido precisamente la utilización de estos vapores en algo que no tiene nada que ver con la cocina lo que ha estudiado un equipo de investigadores del Centro de Conservación del Gran Museo Egipcio de El Cairo, cuyas conclusiones han sido publicadas en la revista Journal of Archaeological Science.

En su estudio, los investigadores afirman que el poder fungicida que poseen los vapores de wasabi son capaces de eliminar todos los microorganismos presentes en los antiguos papiros egipcios sin causarles ningún daño. Más bien todo lo contrario.

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Los vapores de wasabi

Hasta ahora, los métodos usados por los restauradores para limpiar y desinfectar los papiros planteaban ciertos inconvenientes. De hecho, los productos químicos empleados para la eliminación de los microorganismos acababan por dañar al papiro y alteraban de manera significativa sus pigmentos y fibras. Tampoco la utilización de rayos ultravioleta y de calor aseguraba que los agentes biológicos que habían contaminado el papiro pudieran ser eliminados ni que estas técnicas no les ocasionaran algún tipo de daño colateral. 

Hasta ahora, los métodos empleados por los restauradores para limpiar y desinfectar los papiros planteaban ciertos inconvenientes.

Imagen de una raíz de wasabi junto a un plato con la especia preparada para ser consumida.

Imagen de una raíz de wasabi junto a un plato con la especia preparada para ser consumida.

Imagen de una raíz de wasabi junto a un plato con la especia preparada para ser consumida.

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Pero ¿cómo llegaron los investigadores a la conclusión de que el wasabi podía ser utilizado como agente restaurador? El primer paso fue una muestra de papiro contaminada a la que aplicaron diferentes pigmentos como el rojo, el amarillo y el azul. Posteriormente mezclaron extracto de wasabi con agua destilada pura y sometieron la muestra a los vapores del extracto acuoso de la planta durante 72 horas.

Pasado ese tiempo, y tras examinar la muestra mediante análisis microbiológicos y espectroscópicos, los científicos comprobaron que todos los microorganismos habían sido eliminados sin dañar ni la fibra ni los pigmentos del papiro.

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Una raíz efectiva

Posteriormente, la muestra fue sometida a un envejecimiento acelerado equivalente a unos cien años, e incluso así no se detectaron cambios sustanciales lo que vendría a confirmar la efectividad a largo plazo del tratamiento con wasabi. Tras el éxito del experimento, los investigadores están convencidos de que este nuevo sistema puede representar una ventaja fundamental frente a otros métodos que a la larga pueden resultar mucho más agresivos.

La muestra fue sometida a un envejecimiento acelerado equivalente a unos cien años e incluso así no se detectaron cambios sustanciales.

Escena de psicostasia, o pesaje del corazón, en la sala del juicio de Osiris. Papiro de Ani, expuesto en el Museo Británico de Londres.

Escena de psicostasia, o pesaje del corazón, en la sala del juicio de Osiris. Papiro de Ani, expuesto en el Museo Británico de Londres.

Escena de psicostasia, o pesaje del corazón, en la sala del juicio de Osiris. Papiro de Ani, expuesto en el Museo Británico de Londres.

PD

Los investigadores creen que este revolucionario experimento ha demostrado sin ningún género de dudas que el wasabi puede ser una alternativa natural y segura para la restauración y desinfección de los antiguos papiros egipcios, y que además preserva de un modo muy efectivo su integridad física y química.

Asimismo, este novedoso estudio abre la puerta a aplicar esta nueva técnica a otros objetos, como pergaminos o pinturas amenazados por el efecto microbiano del paso del tiempo.