Tecnología y arqueología

Una nueva IA desvela los secretos de los papiros de Herculano

Un innovador proyecto, pionero en el campo de la arqueología, ha logrado descifrar parte de uno de los papiros carbonizados que fueron descubiertos en la Villa de los Papiros de Herculano. Se trata de un fragmento de una obra escrita por el filósofo griego Filodemo de Gadara.

Fragmento del rollo de papiro que gracias a las nuevas tecnologías ha podido ser leído en un cinco por ciento. 

Fragmento del rollo de papiro que gracias a las nuevas tecnologías ha podido ser leído en un cinco por ciento. 

Fragmento del rollo de papiro que gracias a las nuevas tecnologías ha podido ser leído en un cinco por ciento. 

Vesubius Challenge

En el año 79 d.C., una pavorosa erupción volcánica arrasó Pompeya, una ciudad romana que se extendía cerca de la bahía de Nápoles. Aunque no fue solamente esta bulliciosa y próspera ciudad la que acabó barrida por el flujo piroclástico expulsado por el Vesubio. Herculano, una localidad vecina, sufrió el mismo aciago destino. Pero debido a las peculiaridades de la erupción, mucha de la materia orgánica, como los papiros o la madera, pudieron llegar a salvarse de tan trágico final y algunos de ellos han conservado hasta la actualidad.

De hecho, uno de los primeros lugares de Herculano en ser excavado en el siglo XVIII por los eruditos de la corte de Carlos III, por entonces rey de Nápoles, fue la conocida como Villa de los Papiros, una lujosa mansión que posiblemente perteneció al suegro de Julio César y que desveló algunos increíbles tesoros enterrados bajo las cenizas del volcán, como magníficas estatuas.

Pero entre otras maravillas, la mansión contenía también una bien surtida biblioteca compuesta por miles de volúmenes que ahora, más de dos mil años después, parecen pequeños troncos quemados que se encuentran a la espera de ser leídos.  

un Trabajo en equipo

Leer el contenido de esos papiros ha sido desde hace mucho tiempo el objetivo de los investigadores, que ahora, gracias al uso de nuevas tecnologías como la Inteligencia Artificial, las tomografías computarizadas, las recreaciones en 3D y al trabajo de cientos de estudiosos, han podido, por fin, leer un cinco por ciento de uno de estos carbonizados papiros sin tener que desenrollarlo, con el riesgo que esto conllevaría para su preservación.

El uso de la nuevas tecnologías ha permitido por fin leer un cinco por ciento de uno de estos papiros carbonizados.

Esta es la primera vez que un grupo de investigadores logra leer 15 columnas de un antiguo rollo de papiro carbonizado.

Esta es la primera vez que un grupo de investigadores logra leer 15 columnas de un antiguo rollo de papiro carbonizado.

Esta es la primera vez que un grupo de investigadores logra leer 15 columnas de un antiguo rollo de papiro carbonizado.

Vesuvius Challenge

El texto descifrado está escrito en griego y pertenece a una obra filosófica inédita, posiblemente escrita por el filósofo epicúreo Filodemo de Gadara, quien, al parecer, fue quien organizó esta importante biblioteca. La transcripción nos habla acerca de música, el gusto por la buena mesa y en general hace una reflexión sobre los placeres de la vida.

En cuanto a los placeres gastronómicos, Filodemo se expresa así: "En el caso de los alimentos, no creemos de inmediato que las cosas escasas sean absolutamente más agradables". Después de todas estas disertaciones, el autor lanza una crítica hacia sus "adversarios" (posiblemente filósofos estoicos) a los que reprocha que "no tienen nada que decir sobre el placer, ni en general ni en particular". 

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Un éxito total

Pero ¿cómo se ha conseguido leer el interior de un papiro carbonizado? El pasado mes de marzo de 2023, Nat Friedman, ex director de la empresa de software GitHub; Daniel Gross, inversor, ingeniero y una de las personas más influyentes en el mundo de la Inteligencia Artificial (IA), y Brent Seales, informático de la Universidad de Kentucky, lanzaron el concurso internacional Vesuvius Challenge, un proyecto que premiaba hasta con un millón de dólares a quien fuera capaz de recuperar el texto de uno de esos papiros.

Los ganadores fueron el estudiante de doctorado Youssef Nader, el pasante de SpaceX Luke Farritor y el estudiante suizo de robótica Julian Schilliger, que logró realizar un mapa en 3D del papiro, y entre todos obtuvieron las imágenes más completas 

Cuando los promotores del concurso impulsaron el proyecto, le asignaron una probabilidad de éxito del treinta por ciento, pero lo que ha logrado durante un año este equipo de investigadores, trabajando de manera independiente, ha sido reconocer con un ochenta por ciento de precisión las letras en un fragmento equivalente a 15 columnas de texto, lo que supone casi un cinco por ciento del contenido total del rollo.

Cuando los promotores del concurso impulsaron el proyecto, le asignaron una probabilidad de éxito del treinta por ciento.

Imagen del papiro que ha logrado ser leído en un cinco por ciento gracias a las nuevas tecnologías y a la IA.

Imagen del papiro que ha logrado ser leído en un cinco por ciento gracias a las nuevas tecnologías y a la IA.

Imagen del papiro que ha logrado ser leído en un cinco por ciento gracias a las nuevas tecnologías y a la IA.

Vesubius Challenge

De este modo, gracias a la aplicación de tomografías de rayos X de alta resolución en el acelerador de partículas Diamond Light Source del Reino Unido y al uso de la Inteligencia Artificial, se ha logrado reconstruir digitalmente en 3D el interior de los rollos, lo que ha permitido segmentar virtualmente los pliegues del papiro y desplegarlos de manera digital. Una vez disponibles estas secciones bidimensionales, el gran reto era poder identificar la escritura prácticamente invisible al ojo. 

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Esto representa un paso de gigante para la arqueología y la papirología, y ha logrado abrir una puerta a un nuevo universo de conocimiento que se creía perdido para siempre. Por el momento aún no se sabe el título de la obra descifrada, pero podría ser una parte de Sobre la música, escrita por Filodemo.

"Este es el comienzo de una revolución en la papirología de Herculano y en la filosofía griega en general. Es la única biblioteca que nos ha llegado desde la época de los antiguos romanos", ha declarado entusiasmada Federica Nicolardi, papiróloga de la Universidad Federico II de Nápoles.