Tabaco y drogas en la América prehispánica

Los mayas podrían haber mezclado caléndula con tabaco para que fumar resultara más agradable

Investigadores de la Universidad de Washington han utilizado un nuevo método de análisis para detectar restos vegetales en recipientes mayas además de nicotina, y han llegado a la conclusión de que este pueblo añadió caléndula al tabaco para mejorar la experiencia.

El dios fumador L fumando, en un bajorrelieve de la ciudad maya de Palenque.

El dios fumador L fumando, en un bajorrelieve de la ciudad maya de Palenque. Foto: Cordon Press

Investigadores de la Universidad Estatal de Washington (WSU) han detectado la presencia de caléndula (Tagetes lucida), una planta que se cree que posee algunas propiedades medicinales (incluso hoy en día se usa como un remedio para diversas dolencias del aparato digestivo, y también como ansiolítico o sedante), en recipientes mayas antiguos que se emplearon para contener drogas y que están datados en más de mil años. Esta es la primera vez que los científicos han identificado una planta que no es de tabaco en los contenedores de drogas usados por los antiguos mayas, y los expertos sugieren que pudo haber sido empleada para que el acto de fumar tabaco fuera "más agradable".

Nicotina y caléndula

Estos 14 pequeños contenedores de droga, de cerámica y de uso ceremonial, también contenían rastros de otras dos sustancias, tabaco seco y curado de las plantas Nicotiana tabacum y Nicotiana rustica. El descubrimiento de los recipientes se hizo en la península de Yucatán, en México, en 2012, durante una excavación llevada a cabo en las afueras de Mérida (el sitio fue descubierto por casualidad durante unas obras) en colaboración con el INAH (Instituto Nacional de Antropología e Historia de México).

Mapa de situación de los sitios arqueológicos donde se recuperaron recipientes mayas.

Mapa de situación de los sitios arqueológicos donde se recuperaron recipientes mayas.

Foto: WSU

El estudio sobre estos contenedores se ha publicado en la revista Scientific Reports, y ayuda a comprender mejor las prácticas de uso de drogas entre los antiguos mayas. "Cuando encuentras algo realmente interesante como un contenedor intacto, te produce una gran alegría", ha manifestado el autor principal del estudio, Mario Zimmermann. "Normalmente, tienes suerte si encuentras una cuenta de jade. Existen literalmente toneladas de contenedores de cerámica, pero los recipientes completos son escasos y ofrecen un gran potencial de investigación", continúa el investigador.

Un nuevo tipo de análisis basado en la metabolómica puede detectar miles de metabolitos (compuestos vegetales) de diferentes sustancias en los residuos recuperados de objetos arqueológicos.

Anteriormente, la identificación de elementos vegetales en los recipientes mayas era muy limitada debido a que sólo se disponía de un par de biomarcadores para detectar las sustancias disponibles,como la cafeína y la nicotina. Sin embargo, un nuevo tipo de análisis basado en la metabolómica (estudio científico de los procesos químicos que involucran metabolitos) desarrollado por esta universidad estadounidense puede detectar miles de metabolitos (compuestos vegetales) de diferentes sustancias en los residuos recuperados de objetos arqueológicos como cuencos y otro tipo de recipientes, lo que facilita los investigadores la oportunidad de identificar nuevas sustancias vegetales. "Si bien se ha establecido que el tabaco se usaba comúnmente en toda América antes y después del contacto con los europeos, la evidencia de otras plantas utilizadas con fines medicinales o religiosos ha permanecido en gran medida sin explorar", explica Zimmermann.

Dos de los recipientes estudiados en los que los investigadores de la Universidad de Washington hallaron caléndula.

Dos de los recipientes estudiados en los que los investigadores de la Universidad de Washington hallaron caléndula.

Foto: WSU
Pequeños recipientes en miniatura que también han formado parte del estudio de la Universidad de Washington.

Pequeños recipientes en miniatura que también han formado parte del estudio de la Universidad de Washington.

Foto: WSU

Una agradable experiencia

Como los dos tipos de tabaco que se identificaron en los recipientes se fumaban de forma habitual en la región en ese momento, la presencia adicional de caléndulas mexicanas llevó a los investigadores a pensar que los mayas mezclaron estas sustancias a propósito. La caléndula tiene un aroma acre y los antiguos mayas ya sabían que poseía algunas propiedades medicinales, por lo que el estudio plantea la hipótesis de que este pueblo pudo haber mezclado estas sustancias para que la experiencia de fumar resultara más agradable y gratificante.

El estudio plantea la hipótesis de que este pueblo pudo haber mezclado estas sustancias para que la experiencia de fumar resultara más agradable y gratificante.

Los científicos esperan que este nuevo método de identificación de sustancias allane el camino para futuras investigaciones sobre los usos precolombinos de plantas psicoactivas y no psicoactivas que fueron fumadas, masticadas o inhaladas por las antiguas poblaciones. "Los métodos de análisis desarrollados por el Departamento de Antropología y el Instituto de Química Biológica de nuestra universidad nos ofrecen la capacidad de investigar el uso de drogas en el mundo antiguo como nunca antes", remata Zimmerman. Por su parte, según Shannon Tushingham, arqueóloga antropológica y coautora del estudio, "estamos expandiendo las fronteras de la ciencia arqueológica para que podamos investigar mejor las relaciones profundas que las personas han tenido con una amplia gama de plantas psicoactivas, que fueron (y continúan siendo) consumidas por los humanos en todo el mundo. Hay muchas formas ingeniosas en las que la gente maneja, usa, manipula y prepara plantas nativas y mezclas de plantas, y los arqueólogos apenas están comenzando a arañar la superficie de cuán antiguas son estas prácticas".

Para saber más

El sarro dental podría descubrir los hábitos de consumo de drogas de los pueblos antiguos

El sarro dental podría descubrir los hábitos de consumo de drogas de los pueblos antiguos

Leer artículo

Compártelo