arquelogía maya

Localizan las casas de recolectores de sal mayas en un sitio arqueológico subacuático en Belice

Los antiguos mayas que vivían en metrópolis como Tikal o Calkhmul carecían de un bien básico esencial para la vida diaria: la sal. Las fuentes de sal se hallan principalmente a lo largo de la costa, incluidas las salinas costeras de Yucatán y la producción de salmuera a lo largo de la costa de Belice. Desde estos lugares de producción el preciado elemento viajaba al interior para abastecer a estas grandes ciudades.

Escamas de sal en una cuchara de madera.

Escamas de sal en una cuchara de madera.

Escamas de sal en una cuchara de madera. Foto: iStock

La profesora del departamento de Geografía y Antropología de la Universidad de Louisiana Heather McKillop, especialista en mundo maya, y su equipo estudian desde hace unos años el sitio arqueológico de Ek Way Nal, en el Parque Nacional de de Payne's Creek, en Belice. Allí han excavado unos edificios hechos con postes y paja conservados en sedimentos libres de oxígeno en el fondo del mar, en cuyas cocinas los antiguos mayas produjeron salmuera (agua con una concentración de sal disuelta superior al cinco por ciento) en ollas de barro. Pero el lugar donde vivieron los salineros que aquí trabajaron había resultado bastante esquivo hasta la fecha para los arqueólogos.

En el sitio arqueológico de Ek Way Nal, en el Parque Nacional de de Paynes Creek, en Belice, los arqueólogos han excavado unos edificios de postes y paja conservados en sedimentos libres de oxígeno en el fondo del mar, en cuyas cocinas se produjo salmuera en ollas de barro.

En un reciente artículo en el que ha colaborado Cory Sills, alumna de la Universidad de Lousiana, titulado "Briquetaje y salmuera: vivir y trabajar en las salinas de Ek Way Nal, Belice", y que ha sido publicado en la revista Ancient Mesoamerica, McKillop recopila nuevos datos sobre la industria salinera y cómo se organizaba para suministrar este producto alimenticio básico a las ciudades mayas del interior durante el Período Clásico (250-900 d.C.). Este proyecto ha contado con la financiación de la National Science Foundation.

Mapa de localización de yacimientos, entre ellos Ek Way Nal, en Belice.

Mapa: Mary Lee Eggart

¿Dónde vivían los salineros?

McKillop, Sills y su equipo han indagado en Ek Way Nal en busca de las viviendas de los salineros con el objetivo de comprender cómo se producía la sal en este lugar, puesto que la costa de Belice, junto con algunos asentamientos de la península de Yucatán, en México, era uno de los principales productores de sal. Aunque el trabajo de campo en Ek Way Nal ha quedado pospuesto desde marzo de 2020 debido a la pandemia, para continuar con su tarea los investigadores recurrieron a material recogido en excavaciones anteriores para proceder a su estudio en el laboratorio de arqueología de la universidad. El material incluía cientos de muestras de madera de postes y construcciones de paja, así como algunas vasijas de cerámica. "El laboratorio de arqueología parece una fiesta de tupperware, con cientos de recipientes de plástico con agua, pero así se mantienen las muestras de madera húmedas para que no se sequen ni se deterioren", bromea McKillop.

Para continuar con su trabajo, los investigadores recurrieron a material recopilado en excavaciones anteriores para proceder a su estudio en el laboratorio. El material incluía cientos de muestras de madera de postes y construcciones de paja, así como vasijas de cerámica.

Estudio de flotación en Ek Way Nal, con banderolas que marcan la ubicación de los postes de madera bajo las aguas.

Foto: Heather McKillop (LSU)

Poste de madera 305 descubierto en el sitio de Ek Way Nal.

Foto: Heather McKillop (LSU)

La investigadora ha explicado la estrategia que ha seguido el equipo para su investigación en el laboratorio: "Decidí enviar una muestra de poste de madera de cada edificio de Ek Way Nal para datarla por radiocarbono. La intención era comprobar si todos eran de la misma época". Cuando los resultados comenzaron a llegar, de dos en dos, McKillop identificó una secuencia de construcción de edificios que comenzó en el Clásico Tardío (800-900 d.C.), en el apogeo de la civilización maya, y continuó hasta el Clásico Terminal, cuando los líderes dinásticos de las ciudades-estado del interior ya estaban perdiendo el control político de sus ciudades, que finalmente fueron abandonadas hacia el año 900 d.C.

Modelos arqueológicos

Según McKillop, para llevar a cabo el estudio "usamos como modelo el sitio arqueológico de Sacapulas, en Guatemala, que ha sido muy bien estudiado, un lugar donde se descubrieron utensilios para hervir salmuera en cocinas de sal, una vivienda, así como evidencias de la práctica de otras actividades, incluida la salazón de pescado". En el artículo que el equipo de investigación ha publicado en Ancient Mesoamerica se informa de la secuencia de construcción en Ek Way Nal de un edificio dividido en tres zonas que contenía varias cocinas de sal, al menos una residencia y un área al aire libre. Gracias al hallazgo, los investigadores han logrado establecer una cronología específica para Ek Way Nal que se está empezando a utilizar en otros sitios arqueológicos.

En el artículo que el equipo de investigación ha publicado se informa de la secuencia de construcción en Ek Way Nal de un edificio dividido en tres zonas que contenía varias cocinas de sal, al menos una residencia y un área al aire libre.

Fragmentos de la parte superior de cuencos de cerámica maya.

Foto: Heather McKillop (LSU)

Figurilla descubierta durante las excavaciones siendo analizada en el laboratorio.

Foto: Heather McKillop (LSU)

El nuevo análisis verifica la estimación de McKillop de que diez cocinas de sal se hallaban produciendo a la vez en la zona de Payne's Creek. "La investigación subraya la importancia de la datación por radiocarbono de cada poste y construcción de paja en las salinas para evaluar la capacidad de producción de este artículo de primera necesidad. La investigación también demuestra el valor que ha tenido estudiar de un modo individual cada artefacto y poste de los lugares submarinos descubiertos, y emplear a las salinas de Sacapulas como modelo a partir del cual desarrollar correlatos arqueológicos que encajen con el sitio de Ek Way Nal. El estudio sugiere que los mayas que vivían permanentemente en la comunidad estaban dedicados a la producción familiar de sal, una actividad que estaba bien integrada en la economía regional y cuyo excedente les permitía adquirir una amplia variedad de bienes no locales ", concluye la investigadora.

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