Damnatio ad bestias, un castigo brutal

Encuentran un asa de bronce que representa una ejecución romana con leones

Arqueólogos de la Universidad de Leicester han encontrado en esta ciudad inglesa un asa de bronce romana que representa la "damnatio ad bestias", la ejecución de reos usando bestias salvajes.

Asa leones Leicester

Foto: University of Leicester Archaeological Services

Un grupo de arqueólogos de la Universidad de Leicester ha desenterrado, entre los cimientos de una casa romana en esta población, un asa de bronce que representa a un hombre luchando con un león y a cuatro muchachos encogidos debajo de él. El hallazgo se ha interpretado como una representación de la damnatio ad bestias (condena a las fieras), una modalidad de ejecución en la que el reo era arrojado a una arena para ser devorado o mutilado hasta la muerte por animales salvajes.

El asa, que mide unos 10 cm. de longitud, fue hallada en en lugar donde se levantaba una casa noble, como demuestra el pavimento de mosaico, muy bien conservado. “Cuando la vimos por primera vez, parecía un objeto de bronce indistinguible, pero después de limpiar cuidadosamente un montón de tierra, vimos varias caras pequeñas mirándonos”, explica el doctor Gavin Speed, líder de la excavación, que califica el hallazgo de “absolutamente asombroso” puesto que no se ha encontrado “nada parecido en todo el Imperio Romano”.

Detalle del asa encontrada

Detalle del asa encontrada

Foto: University of Leicester Archaeological Services

Nick Cooper, director de Proyectos Post-Excavación de la Universidad de Leicester, afirma que es “uno de los hallazgos más emocionantes” que se han producido en lo referente al pasado romano de la ciudad y una “posible evidencia de actividades que podrían haber tenido lugar en el teatro, o posiblemente en un anfiteatro que aún no hemos descubierto”. De hecho, la casa en la que se ha encontrado se hallaba al lado de un teatro romano recientemente descubierto.

Un castigo bestial

La damnatio ad bestias constituía una de las formas de ejecución más brutales aplicadas en la antigua Roma y generalmente estaba reservada a los peores criminales y a los que eran considerados enemigos del estado, como rebeldes o los primeros cristianos. Al considerarse una muerte ignominiosa, no podía ser aplicada a ciudadanos romanos. En provincias donde el poder romano era frágil, como Britania, se podía usar como castigo para los caudillos que se levantaran contra Roma y así desalentar futuras rebeliones. Hay que decir, no obstante, que los romanos no inventaron la damnatio ad bestias: se tiene constancia de que persas, macedonios y cartagineses también la practicaban.

Mosaico que representa diversos tipos de espectáculos: en la tercera franja se puede ver la damnatio ad bestias

Mosaico que representa diversos tipos de espectáculos: en la tercera franja se puede ver la damnatio ad bestias

Foto: Jamahiriya Museum, Tripoli, Libia

Aunque en el arte la representación de la damnatio ad bestias suele mostrar leones, estas no eran las fieras más habituales, por la evidente dificultad de conseguirlas y trasladarlas a Roma. Eran más comunes animales que podían encontrarse en Europa como osos y lobos, e incluso jabalíes, ciervos y toros, que si se les hostigaba podían ser igualmente mortales. Cuando Roma empezó a apoderarse de territorios en África, ocasionalmente se organizaban cacerías para capturar animales exóticos como leones, leopardos, hienas, cocodrilos, rinocerontes o hipopótamos; pero los altos costes de semejantes expediciones hacían que fuese una práctica limitada a ocasiones muy excepcionales, como la inauguración del Coliseo en el año 80 d.C.

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