Técnicas arqueológicas

Datan con exactitud una estructura en Siberia gracias al carbono 14

Esta novedosa técnica ha permitido a los investigadores poner fecha a la construcción de un enorme complejo levantado por el pueblo iugur y situado en Siberia: el año 777.

Vista aérea del complejo del siglo VIII desde el oeste.

Andrei Panin

Datar objetos arqueológicos con una precisión absoluta es difícil, incluso cuando se utilizan técnicas tan contrastadas como la datación por radiocarbono. Mediante el uso de un método desarrollado recientemente, basado en la presencia de picos repentinos en la concentración de carbono 14, científicos de la Universidad de Groningen, junto con colegas rusos, han logrado datar en un año concreto la edificación de un complejo del siglo VIII en el sur de Siberia. Esto ha permitido a los arqueólogos atisbar el propósito de su construcción y, más importante aún, porqué nunca se usó. Los resultados se publicaron el 8 de junio en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

Un complejo de arcilla

El complejo de Por-Bajin, situado en la frontera de la Federación de Rusia y Mongolia, mide 215 x 162 metros y tiene unos muros exteriores de doce metros de altura. Todas las paredes están hechas de arcilla (Por-Bajin se traduce como "casa de arcilla") sobre una base de vigas de madera. El complejo fue edificado por uigures nómadas (los iugures son un pueblo que vive actualmente en el noroeste de China) en algún momento del siglo VIII. Pero hasta ahora, los arqueólogos no conocían el propósito de este complejo y el motivo por el que, al parecer, nunca fue utilizado.

El complejo de Por-Bajin fue edificado por uigures nómadas en algún momento del siglo VIII, pero hasta ahora no se conocía su propósito ni porqué nunca fue usado.

"Para comprender el porqué era necesario saber la fecha exacta de construcción y averiguar qué líder local, o khan, dio las órdenes para edificar el complejo", explica Margot Kuitems, investigadora posdoctoral en el Centro de Investigación de Isótopos de la Universidad de Groningen, que actualmente trabaja en el proyecto Exact Chronology of Early Societies (ECHOES), financiado por el Consejo Europeo de Investigación y dirigido por el profesor asistente de Cronología Isotópica Michael Dee, quien también es autor del artículo.

Para el período medieval temprano, la datación por radiocarbono es generalmente bastante precisa, oscilando tan sólo en unas pocas décadas, lo cual es suficiente en la mayoría de los casos. Sin embargo, en este caso concreto se requería una fecha exacta de construcción para poder vincular esta estructura con un líder específico, ya que en el siglo VIII en esta región los khanes o gobernantes se sucedían constantemente.

Datación por radiocarbono

Pero ¿qué es el carbono 14? El carbono 14 es un isótopo radiactivo de carbono que se crea en la atmósfera superior. Las plantas absorben dióxido de carbono, que incluye una pequeña cantidad de carbono 14. Cuando la planta, o el animal que se comió la planta, muere, la absorción de carbono se detiene y el carbono 14 se descompone lentamente. Cada 5.730 años, la mitad del carbono 14 se descompone. Por lo tanto, la concentración de carbono 14 indica la antigüedad del objeto (animal, planta o cualquier otro material orgánico). Las tasas de producción de carbono 14 en la atmósfera no son constantes. Sin embargo, se cree que los cambios en el carbono 14 atmosférico muestran poca variación de un año a otro.

En 2013, el investigador japonés Fusa Miyake analizó los anillos de los árboles de la región y encontró un pico espectacular en el contenido de carbono 14 perteneciente al año 775. "Cuando se encuentra madera en un sitio arqueológico de ese período, se puede buscar el pico midiendo el contenido de carbono 14 de los anillos de los árboles posteriores", explica Kuitems. El pico dice qué anillo de árbol creció en el año 775. Y cuando la muestra incluye la corteza, incluso es posible determinar cuándo se taló el árbol.

Fusa Miyake analizó los anillos de los árboles de la región y encontró un pico espectacular en el contenido de carbono 14 perteneciente al año 775.

Este enfoque fue usado por Kuitems para analizar madera de los cimientos del complejo de Por-Bajin y poder fechar las muestras con exactitud. La muestra de madera procedente de Por-Bajin tenía 45 anillos, seguidos de la corteza. Las mediciones mostraron que el pico que databa del año 775 estaba presente en el anillo 43. "Entonces, pudimos determinar que el árbol fue talado en 777. La arqueóloga Petra Doeve, de la Universidad de Leiden, determinó que el anillo parcial final se creó en la primavera". En el sur de Siberia, existe una clara diferencia entre la madera de verano y la de invierno.

Una imagen de microscopio de los anillos de los árboles más externos de la muestra de Por-Bajin. El pico de carbono 14 fue descubierto en el tercer anillo desde la corteza.

Una imagen de microscopio de los anillos de los árboles más externos de la muestra de Por-Bajin. El pico de carbono 14 fue descubierto en el tercer anillo desde la corteza.

P. Doeve

¿Monasterio maniqueo?

Los arqueólogos rusos ya habían deducido que este vasto complejo se completó en muy poco tiempo, aproximadamente dos años. Por-Bajin está situado en una isla en un lago y los investigadores concluyeron que los árboles usados en su construcción provenían del área circundante. "Estamos bastante seguros de que fueron talados para la construcción del complejo y, por lo tanto, es muy probable que la construcción se haya realizado alrededor de 777".

Los investigadores concluyeron que los árboles usados en la construcción de Por-Bajin provenían del área circundante y fueron talados en 777.

Anteriormente, el sitio había sido fechado en 750. Esta fecha se estableció gracias a una inscripción rúnica inscrita en un monumento llamado la Piedra de Selenga, donde se describe la construcción de un gran complejo. En 750, Bayan-Chur Khan era el gobernante del pueblo iugur. Estaba casado con una princesa china y esto puede explicar por qué se encontraron algunas influencias del gigante asiático en el complejo de Por-Bajin.

En el año 777, el gobernante iugur era Tengri Bögü Khan. Se había convertido al maniqueísmo, una religión gnóstica que tenía muchos enemigos. De hecho, Bögü Khan fue asesinado durante una rebelión antimaniquea en 779. "Todo esto se relaciona perfectamente con la evidencia arqueológica", dice Kuitems. Es probable que el complejo fuera construido para servir como monasterio maniqueo. Esto explicaría por qué nunca se usó después de la derrota de Bögü Khan. Si hubiera sido un palacio o una fortaleza, lo más probable es que los vencedores se hubieran mudado allí".

Este estudio muestra cómo los picos de carbono 14 pueden ayudar a resolver acertijos arqueológicos como el de Por-Bajin. "Esta tecnología puede ser realmente útil en los casos en los que se requiere una fecha exacta", concluye Kuitems. Y a medida que se identifiquen más picos, su uso en arqueología sin duda se generalizará.

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