La llegada de los europeos a América

Cristóbal Colón encontró caníbales en el Caribe cuando llegó en 1492

Un estudio sobre 100 cráneos de antiguos habitantes del Caribe arroja nueva luz sobre el poblamiento de estas islas y parece confirmar las afirmaciones de Cristóbal Colón sobre los aborígenes caribes que habitaban la zona cuando él llegó en 1492.

Canibalismo en Brasil según Hans Staden en 1557.

Foto: CC

Investigadores del Museo de Historia Natural de Florida y de la Universidad Estatal de Carolina del Norte han descubierto que la tribu de los aborígenes caribes se estableció en el norte del Caribe hacia el año 800 d.C., varios siglos antes de lo que hasta ahora se creía. Así, estas gentes ya habitaban la zona cuando los exploradores españoles llegaron allí, tal como cuenta Cristóbal Colón en sus crónicas. Los resultados del estudio se han publicado en la revista Scientific Reports.

Tres migraciones desde Sudamérica

Hasta la fecha, los arqueólogos no disponían de pruebas de que los caribes hubieran ido más al norte de Guadalupe, en las Antillas. Pero el estudio de un centenar de cráneos de los primeros habitantes del Caribe mediante técnicas de reconocimiento facial ha demostrado que aborígenes caribes se hallaban entre los pobladores. El equipo de Ann Ross, profesora de Ciencias Biológicas de la Universidad Estatal de Carolina del Norte y autora principal del estudio, usó puntos de referencia faciales en 3D, como el tamaño de la cuenca ocular o la longitud nasal. Estos puntos de referencia actúan como indicador genético para determinar relaciones personales y revelaron la presencia de tres grupos distintos de personas en el Caribe, así como las rutas de migración que siguieron.

De hecho, la investigación muestra una ruta de migración desconocida de los caribes desde América del Sur (la costa de Venezuela, Colombia y Guyana) hasta el Caribe. Así, los primeros colonizadores de la región procedían de Yucatán, en México, y se establecieron en Cuba y las Antillas del Norte. Posteriormente hubo una segunda oleada migratoria de indios arahuacos, entre los que se encontraban los taínos, que procedentes de Colombia y Venezuela se instalaron en Cuba y la Bahamas entre los años 800 y 200 a.C. Una tercera oleada tuvo lugar en 800 d.C. cuando los caribes llegaron a La Española (Haití y República Dominicana) y Jamaica, así como a las Bahamas.

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Taínos y caribes

Fue Cristóbal Colón quien afirmó en sus crónicas que los pacíficos taínos, un pueblo "gentil y de gran sencillez", según sus descripciones, vivían aterrorizados por unos "invasores", a los que el almirante define como hombres feroces, excelentes arqueros y que gustaban de comer carne humana. Según detallaba Colón, estas gentes conservaban huesos humanos en cestas, y de las vigas de sus casas colgaban cabezas y extremidades. El navegante describió erróneamente a esta tribu como "caniba" (como se llamaba entonces a los súbditos asiáticos del Gran Kan). Posteriormente, otros exploradores españoles cambiaron el nombre a "caribe".

William Keegan, otro de los autores del estudio, reconoce que al final ha tenido que dar la razón al navegante: "He pasado años tratando de probar que Colón estaba equivocado cuando tenía razón: había caribes en el Caribe septentrional cuando llegó. Vamos a tener que reinterpretar todo lo que creíamos saber". Según los relatos, los caribes, "secuestraban a las mujeres y canibalizaban a los hombres". Aunque el investigador también matiza que ambas tribus a veces vivían en paz debido a "matrimonios ocasionales". En cuanto a las acusaciones de canibalismo hacia los caribes, Keegan afirma: "Tal vez hubo algo de canibalismo. Si necesitas asustar a tus enemigos esa es una muy buena manera de hacerlo".

"Vamos a tener que reinterpretar todo lo que creíamos saber" sobre la llegada de los europeos a América, comenta William Keegan, uno de los autores del estudio.

Estas acusaciones de canibalismo causaron que la Corona hispana decidiera esclavizar a esos aborígenes cuando fue informada de que los caribes se negaban a convertirse al catolicismo y comían carne humana. Así, aunque no todos los pueblos del Caribe tenían esta costumbre, fueron incluidos en la denominación "caribe" y, al final, tratados del mismo modo.

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