El granero egipcio de Roma

Un cambio en el clima despobló El Fayum (Egipto) hace casi 2.000 años

A finales del siglo III d.C. la región de El Fayum, una de las más fértiles de Egipto, sufrió una severa sequía que llevó a muchos de sus habitantes a emigrar y provocó la desaparición de asentamientos enteros. Un estudio ambiental establece que una repentina disminución de las lluvias en las fuentes del Nilo provocó la escasez de agua.

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Desde tiempos faraónicos, El Fayum, a 130 kilómetros al sur de El Cairo, fue una de las regiones más fecundas del antiguo Egipto. Durante la dominación romana, se convirtió en uno de los principales graneros que abastecían a la metrópoli, y así se mantuvo hasta que, a finales del siglo III d.C, una severa sequía provocó una drástica disminución de su producción agrícola y una fuerte emigración, que despobló sus hasta entonces prósperos asentamientos. Esta repentina falta de agua fue provocada por una fuerte disminución de las lluvias en la cabecera del Nilo, en la otra punta del país.

Sabine Huebner, catedrática de Historia Antigua de la Universidad de Basilea, ha comparado por primera vez esta evolución demográfica con los datos medioambientales de la época y ha publicado sus concusiones en la revista Studies in Late Antiquity. Los datos indican, según un comunicado publicado por la universidad suiza, que las lluvias monzónicas en las fuentes del Nilo, en las tierras altas de Etiopía, disminuyeron repentina y permanentemente a partir de finales del siglo III d.C., lo que provocó la bajada del nivel del agua en el río en verano.

Bajada de caudal

En el siglo III el Egipto romano se vio afectado por varias crisis climáticas, coincidiendo con estos cambios ambientales. Heubner ha encontrado evidencias que respaldan la caída del caudal en sedimentos del delta del Nilo, en El Fayum y en las tierras altas de Etiopía, que ella relaciona con una gran erupción volcánica tropical ocurrida en el año 266, que habría provocado una crecida del Nilo por debajo de la media ya al año siguiente. Según la catedrática de Historia Antigua, las partículas lanzadas a la estratosfera por esta erupción provocaron un enfriamiento del clima, alterando el sistema monzónico en el nacimiento del Nilo y las crecidas del río a largo plazo.

Miles de papiros de la región de El Fayum revelan cómo muchos campesinos y agricultores se pasaron al cultivo de la vid o a la cría de ovejas, que requieren menor cantidad de agua. También reflejan acusaciones de robo de agua o peticiones a las autoridades romanas para que les eximieran de pagar impuestos. Estas y otras estrategias de adaptación retrasaron la muerte de sus pueblos durante varias décadas pero no pudieron evitarla. Para Sabine Huebner "al igual que hoy, las consecuencias del cambio climático no fueron iguales en todas partes y otras regiones se beneficiaron de la afluencia de personas que se desplazaban desde los pueblos abandonados".

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