Un terrorífico universo literario

'La caída de la casa Usher' y otros cuentos imprescindibles de Edgar Allan Poe

Entre mansiones siniestras, animales embrujados, corazones que siguen latiendo después de la muerte y demás, recorremos algunos de los mejores relatos del gran maestro literario del terror.

The Fall of the House Usher

The Fall of the House Usher

Pocos escritores han sido capaces de crear atmósferas, personajes y relatos tan terroríficos como los de Edgar Allan Poe, considerado uno de los grandes maestros literarios del terror. Sus cuentos han trascendido las fronteras del tiempo, se han leído y contado a viva voz, y han inspirado decenas de películas y series, como la reciente La caída de la Casa Usher de Mike Flanagan, estrenada en Netflix este otoño. Sin embargo, ¿cuál es la mejor manera de empezar a leer a este autor?

Poe escribió una novela, diversos ensayos y decenas de poemas, pero, sin duda alguna, la puerta de entrada ideal a su universo literario son los cuentos. A continuación, recorremos seis de los mejores títulos de Edgar Allan Poe, a modo de introducción, para alentar a nuevos lectores y lectoras a sumergirse en los terroríficos cuentos del autor.

La caída de la casa Usher

Publicado por primera vez en la Burton’s Gentleman’s Magazine en 1893, La caída de la Casa Usher es considerado por la crítica uno de los cuentos más importantes y mejor logrados de la obra literaria de Edgar Alan Poe. La trama empieza con la llegada del narrador (un personaje cuyo nombre desconocemos) a la casa Usher, una lúgubre mansión en la que viven su amigo Roderick Usher y la hermana de éste, que son los últimos miembros de la familia. El narrador acude a este lugar tras recibir un mensaje en el que su amigo le pide ayuda y, una vez allá, empieza a ser testigo de una serie de acontecimientos misteriosos y escalofriantes que harán que este tenga que escapar de la mansión para salvar su vida.

Estudiosos de la obra de Edgar Allan Poe, como el Dr. Oliver Tearle, han señalado que La caída de la Casa Usher es “una novela gótica condensada en un relato corto”, ya que el cuento contiene los rasgos más importantes de la literatura gótica: una casa llena de secretos, una familia en decadencia, un paisaje tétrico y una trama que atrapa al lector desde la primera hasta la última palabra del relato. 

El corazón delator

Un hombre planea meticulosamente el asesinato del anciano con el que convive. Después de llevar a cabo el crimen, el hombre (que también es el narrador del relato) descuartiza el cadáver del viejo y lo esconde bajo las tablas de madera del suelo de la casa. Con el paso de los días, la culpa empieza a corroer la mente del asesino que, atormentado, tiene alucinaciones auditivas en las que cree escuchar el latido del corazón del anciano bajo el suelo de la casa. Cuando, al final del relato, aparece la policía, el hombre, desquiciado, les confiesa el crimen, creyendo que ellos también pueden oír el latido del corazón. 

Este fascinante relato es uno de los más breves de Poe y, sin embargo, uno de los más conocidos del autor. Publicado por primera vez en el periódico literario The Pioneer en 1843, El corazón delator trata sobre la culpa, el peso de la conciencia y la paranoia, plasmada en unos personajes desdibujados, cuya ambigüedad contrasta con el detallismo del crimen. 

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El gato negro

Otro de los relatos más aplaudidos de Edgar Allan Poe es El gato negro, publicado por primera vez en el periódico Saturday Evening Post en 1843, y señalado por la crítica como uno de los cuentos más espeluznantes de la historia de la literatura. La historia trata sobre un joven matrimonio que vive apaciblemente en su casa junto a su mascota, un gato negro llamado Plutón. A medida que avanza el relato, el protagonista empieza a abusar de la bebida, hasta que llega un momento en el que, impulsado por la violencia que le produce su estado de ebriedad, asesina al gato, al que previamente le había arrancado un ojo con un cortaplumas.

Poco después de cometer este acto atroz, el protagonista se encuentra a otro gato parecido a Plutón en la taberna en la que estaba bebiendo y, arrepentido de haber matado a su mascota, decide llevárselo a casa. Sin embargo, la mascota vuelve a despertar la furia en él, al encariñarse demasiado de su esposa y producirle unos celos irremediables. En otro ataque de violencia, el hombre coge un hacha e intenta decapitar al gato, pero su víctima acaba siendo otra…

La máscara de la muerte roja

La máscara de la muerte roja, publicada en 1842 en la Graham’s Magazine, explica la historia del príncipe Próspero y otros cientos de nobles que se esconden en una abadía para protegerse, entre lujos y riqueza, de la “muerte roja”, una plaga con terribles síntomas que se ha expandido por la tierra. Un día, el príncipe Próspero decide celebrar un baile de máscaras para entretener a los nobles, que viven completamente ajenos al sufrimiento que se está produciendo más allá de la abadía. Próspero organiza la mascarada en siete salas del palacio, cada una iluminada con un color: azul, púrpura, verde, naranja, blanco y violeta. Muy pocos huéspedes se atreven a entrar en la última: una sala de color negro iluminada con una luz escarlata. 

Llegada la medianoche, los festejantes advierten que, entre ellos ha aparecido una figura de traje oscuro, salpicado de sangre, cuya máscara se parece a la cara rígida de un cadáver. Próspero persigue a este personaje a través de las salas, hasta llegar a la sala negra, donde se produce un fatal desenlace. 

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El barril amontillado

Publicado en 1846, poco antes de que Edgar Allan Poe entrara en declive tras la muerte de su esposa Virginia Clemm, El barril amontillado es uno de los relatos más escalofriantes del autor. La trama se desarrolla durante el carnaval de una ciudad italiana a mediados del siglo XIX. Durante el festejo, el narrador y protagonista, Montressor, embriaga a su compañero Fortunato y lo conduce hasta una bodega que, en realidad, es una cripta. Una vez allí, Montressor supuestamente se “venga” de Fortunato, lo encierra y lo abandona a su muerte. Montressor es uno de los narradores más terroríficos y poco fiables de Poe, ya que en ningún momento explica ni el “insulto” ni las “mil heridas” que supuestamente le llevan a cometer el crímen contra Fortunato. 

El retrato Oval

En este cuento corto, Edgar Allan Poe juega con el antiguo mito que asegura que los espejos y los retratos capturan las almas de las personas reflejadas en ellos. Un hombre llega a un castillo en el que encuentra el maravilloso retrato de una joven tan bien pintada que parece estar viva. Cautivado por el cuadro, el hombre empieza a investigar sobre la obra de arte hasta descubrir una verdad turbia y conmovedora: la joven retratada era la esposa de un hombre que, obsesionado con pintarla, acabó atrayendo su energía vital al cuadro y asesinándola a cada pincelada, sin darse cuenta. 

Este famoso relato recuerda a la célebre novela El retrato de Dorian Grey de Oscar Wilde, sin embargo, Poe escribió su historia en 1842 y Wilde en 1890, por lo tanto, el maestro del terror literario fue el primero en jugar con estos elementos en El retrato Oval.