La búsqueda de un barco mítico

Anuncian el hallazgo de los restos del Endeavour, el barco del explorador James Cook

El Museo Marítimo Nacional Australiano ha anunciado que han identificado los restos del Endeavour, el navío capitaneado por el explorador británico James Cook en su primer viaje por los mares del sur. Sin embargo, el Proyecto de Arqueología Marina de Rhode Island (EEUU), donde se encontraría el navío, opina que el anuncio es "prematuro".

Réplica del Endeavour en el Museo Marítimo Nacional Australiano, en Sidney

Réplica del Endeavour en el Museo Marítimo Nacional Australiano, en Sidney

Foto: Bahnfrend (CC)

Pocas veces se anuncian noticias tan importantes en el mundo de la arqueología submarina como la identificación de los restos de un buque mítico: nada menos que el HMS Endeavour, el barco que capitaneó el famoso explorador y cartógrafo británico James Cook.

La noticia la ha dado Kevin Sumption, director del Museo Marítimo Nacional Australiano (ANMM), quien ha afirmado estar convencido de que el pecio numerado como RI 2394 y sumergido en las aguas del puerto de Newport (Rhode Island, EEUU) “es sin duda el Endeavour”. Una noticia que no está exenta de polémica puesto que en el mismo día el Proyecto de Arqueología Marina de Rhode Island (RIMAP), socio del museo en los trabajos de investigación del pecio, ha considerado que el anuncio es “prematuro” y que aún no se puede afirmar de forma categórica.

Personal del Museo Marítimo Nacional Australiano examina los restos del pecio RI 2394, identificado como el Endeavour

Personal del Museo Marítimo Nacional Australiano examina los restos del pecio RI 2394, identificado como el Endeavour

Foto: Museo Marítimo Nacional Australiano

La historia detrás del descubrimiento

El pecio RI 2394 fue localizado en 1999 por un equipo conjunto del ANMM y el RIMAP. El descubrimiento de un buque del siglo XVIII suscitó interés inmediato puesto que fue en estas costas donde el Endeavour resultó hundido en el curso de una batalla naval durante la Guerra de Independencia de los Estados Unidos. A pesar de que solo se ha conservado alrededor del 15% del navío, su tamaño, los materiales con los que fue construido y los objetos recuperados se corresponderían efectivamente con el Endeavour.

El 3 de febrero de 2022, el ANMM ha anunciado que el RI 2394 es, efectivamente, el barco del capitán Cook. En palabras del director Kevin Sumption, “basándonos en las pruebas de archivo y arqueológicas, estoy convencido de que es el Endeavour”. Las pruebas que aporta son las siguientes:

  • La evidencia histórica indica que el Lord Sandwich [el nombre con el que fue rebautizado el Endeavour en 1775] fue hundido justo al norte de Goat Island en el puerto de Newport junto con otros cuatro transportes británicos.
  • El Lord Sandwich era con mucha diferencia el más grande de los cinco transportes que fueron hundidos en esa área.
  • La evidencia arqueológica indica que el pecio RI 2394 es significativamente más grande que cualquiera de los otros naufragios del siglo XVIII.
  • La longitud del casco superviviente es casi exactamente la misma que la registrada para el Endeavour.
  • Los detalles estructurales y la forma de los restos coinciden estrechamente con los planos históricos del Endeavour.
  • Hay pistas de diagnóstico específicas, como la construcción de la quilla a lo largo del fondo del pecio, la carpintería utilizada en la proa y la ubicación del mástil mayor y delantero del buque, que son idénticos a los que se muestran en los planos del siglo XVIII del Endeavour.
  • Las muestras de madera apuntan fuertemente a una embarcación construida en Europa, no en América.
Cañón recuperado del Endeavour, expuesto en el Museo Marítimo Nacional de Greenwich (Reino Unido)

Cañón recuperado del Endeavour, expuesto en el Museo Marítimo Nacional de Greenwich (Reino Unido)

Foto: Acad Ronin (CC)

¿Noticia prematura?

Sumption ha declarado que “es un momento histórico importante, ya que el papel de este barco en la exploración, la astronomía y la ciencia afecta no solo a Australia, sino también a Nueva Zelanda, el Reino Unido y los Estados Unidos”. Puesto que el pecio se encuentra demasiado dañado para sacarlo a flote, afirma que sus esfuerzos “se centran en lo que se puede hacer para protegerlo y preservarlo”.

La noticia, sin embargo, ha sido calificada de “prematura” por el socio del museo, RIMAP, el cual afirma que “no hay datos indiscutibles para probar que el pecio es ese barco icónico, y hay muchas preguntas sin respuesta que podrían refutar tal identificación”. El propio museo afirma que el informe final todavía tiene que ser publicado y sometido al proceso de revisión por pares o peer review por el que deben pasar los trabajos científicos, por lo que avanzan que “el trabajo arqueológico continúa y anticipamos una mayor discusión de la evidencia en los próximos meses”.

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James Cook, el cartógrafo de los mares

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